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Coralillo o hamelia

Descripción de la especie

El coralillo o hamelia

Nombre científico: Hamelia patens

Familia botánica: Rubiaceae

Azulillo, zorrillo, coralillo o pico de pájaro son algunos de los nombres con que se conoce a este pequeño árbol americano, nativo desde Florida hasta Argentina y presente también en Las Antillas. En Costa Rica es muy abundante en ambas vertientes desde el nivel del mar hasta más o menos los 1800 m de altitud, especialmente a orillas de caminos, en cercas, en potreros, charrales y bosques secundarios.

Es una especie que puede llegar a crecer 6 o 7 m de alto, pero lo más común es que ronde los 5 m, su tronco es delgado y ramificado desde muy abajo, por lo que desarrolla una copa amplia y densa, la cual está formada por gran cantidad de delgadas y largas ramas que tienden a colgar, así como de cientos de hojas simples, de forma lanceolada, borde entero y con una lámina delgada pubescente que no presenta mayor variación en el color por encima y por debajo.

Los peciolos son de distinto tamaño, siendo una de las características más llamativas de la especie y que ayuda a identificarla, además de que de un mismo punto nacen 3 o 4 hojas que rodean la ramita, lo que se conoce como verticiladas, así mismo en ese punto nacen unas pequeñas estípulas de forma triangular que fácilmente se caen.

Durante todo el año este arbolito estará lleno de racimos de flores rojas o naranjas, que nacen al final de las ramitas, lo que permite reconocerlo desde lejos. Tanto el pedúnculo, el raquis y el pedicelo del racimo son de color rojo y las delgadas flores de forma tubular que terminan en 5 pequeños pétalos triangulares atraen colibríes, mariposas, abejas y demás insectos, así como aves insectívoras,

Los frutos carnosos de forma globosa pasan de un tono rojo a negro al madurar, y aunque se pueden comer directamente poseen un cierto sabor ácido por lo que son más utilizados para hacer un tipo de bebida fermentada común en México.

Todo el año se pueden encontrar frutos lo que lo hace muy atractivo como una fuente de alimento para lagartijas y aves como colibríes, yigüirros, pavas negras, jilgueros, toledos y saltarines entre otros muchos. Como curiosidad al estrujar los frutos maduros se desprende un jugo color azul por lo que lo llaman azulillo y al desprenderse los restos de las flores, su base se engruesa para formar el fruto el cual pareciera que está envuelto en una pequeña cobija. En cada fruto hay varias pequeñas semillas angulosas de color café y aunque son fáciles de germinar lo más común es que se utilicen estacas y esquejes para reproducirlo.

A pesar de ello en forma natural esta especie logra adaptarse y crecer en forma rápida y abundante en sitios con mucho sol y malos suelos, pero con buen drenaje. En sitios más sombreados también puede crecer, pero tenderá a desarrollar ramas más largas y una menor floración.

Tradicionalmente y desde la época prehispánica se le ha utilizado en la medicina tradicional en el tratamiento de diversas dolencias y padecimientos, así como para matar piojos en animales empleando la infusión de las hojas o bien para calmar piquetes de insectos e irritaciones colocando hojas estrujadas directamente sobre la piel.

Como ornamental es una excelente especie por sus llamativas y permanentes flores, aprovechando además su tolerancia a las podas, lo que permite mantenerla de un tamaño y forma adecuada. Sus hojas son un buen forraje para conejos o cabras y curiosamente son muy buscadas por insectos defoliadores por lo que es recomendable utilizarla entre las áreas de cultivos agrícolas u ornamentales como distractora de plagas.

En otros países le llaman firebush, achiotillo colorado, clavito, hierba del cáncer, pinta machete o chichipince, los mayas lo conocían como X-k´anan o guardián de la selva. En Nicaragua se tiene la creencia que su savia ayuda a controlar el crecimiento de la maleza, por lo que antes de hacer las chapias los machetes son pintados, especialmente los filos con el jugo azulado de los frutos hasta que la hoja del machete se vea casi negra. Etimológicamente el género Hamelia fue dedicado a un escritor francés de plantas Henri Louis du Hamel, mientras que por su forma extendida se le dio la especie patens que significa extendido.

 

 

 

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