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Espino crucilla o escampagallina

Descripción de la especie

El espino crucilla o escampagallina

Nombre científico: Randia aculeata (sinónimo Randia karstenii)

Familia botánica: Rubiaceae

Tradicionalmente considerado como una maleza, un estorbo, un fastidio, un peligro, el espino crucilla es probablemente uno de los más interesantes y atractivos miembros de nuestro patrimonio forestal. Desde Florida hasta el norte de Suramérica y las Antillas se le encuentra creciendo naturalmente bajo la sombra de los bosques y en Costa Rica se le ve en gran parte del país desde el nivel del mar hasta los 2200 m de altura más o menos, tanto en orillas de caminos, bordes de bosques secundarios, terrenos abiertos, pastizales, áreas degradadas o en cercas de fincas.

Raramente supera los 5 m de altura, de tronco irregular muy ramificado desde abajo lo que le da un aspecto de arbusto compacto y redondeado con ramas largas, delgadas y horizontales de las cuales salen ramitas caracterizadas por formar cruces entre ellas. Todas las ramitas se encuentran cubiertas en su mayor parte de lustrosas hojitas verde brillante con forma de raqueta de distintos tamaños, y en especial llaman la atención las ubicadas en las puntas de las ramitas que se agrupan formando una especie de roseta. Entre las hojas, simples y opuestas, sobresalen unas espinas dispuestas en pares en forma opuesta entre ellas, algunas de las cuales pueden ramificarse, y tienen una base engrosada y una larga punta, además hay presencia de unas pequeñas estípulas intrapeciolares que se caen fácilmente.

Las pequeñas y muy aromáticas flores de peciolo corto, carnoso y muy grueso de color verde claro están formadas por 5 pétalos de color muy blanco con estambres amarillos y un grueso gineceo de color verde que contrasta fuertemente con las hojas lo que le da un hermoso atractivo como ornamental. Los frutos de forma redondeada pueden medir entre 1 y 2 cm y mantienen remanentes de la flor en la punta lo que les da un lindo aspecto, están presentes a lo largo de las ramitas; cuando están tiernos son de color verde con pequeñas lenticelas blancas y al madurar cambian a un tono amarillo irresistibles para los pájaros. En Puerto Rico le llaman tintillo porque poseen taninos que tiñen de azul. No hay nada mejor que este árbol para establecer cercas vivas permanentes en los apartos y linderos de las fincas, ya que son muy resistentes al fuego, a la sequía y al ganado.

Cultivados en macetas o en espacios pequeños forman verdaderas esculturas y sus ramas espinosas son el ambiente perfecto para la anidación de gran cantidad de aves.  Es común verlos como hermosos bonsáis gracias a las ramas y su denso follaje que permiten una gran flexibilidad de formas. Los amantes de las mariposas estarán encantados de saber que las aromáticas flores de esta especie atraen a miles de ellas y que es un buen hospedero de las mariposas Adelpha y Aellopos. Aparte de los anteriores usos es una especie poco aprovechada pero aparentemente posee propiedades medicinales y su fruto aporta antioxidantes, así como leña de sus ramas. También se le conoce popularmente como escampagallina, de seguro alguien observó a las gallinas refugiándose bajo este árbol durante un aguacero.

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