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Hombre grande

Descripción de la especie

El hombre grande

Nombre científico: Quassia amara

Familia botánica: Simarubaceae

El hombre grande al que también se le conoce en otros lugares como palo amargo o quassia amarga debido a que todas sus partes son amargas en especial la madera, siendo responsable de ello la cuasina y la neocuasina, que son las dos sustancias químicas más importantes que el árbol ha desarrollado para su defensa. Nativa aparentemente desde México hasta Suramérica, aunque hay referencias que la ubican únicamente desde Nicaragua hasta Suramérica, basándose en el hecho de que como su uso data desde épocas tan antiguas permitió que se extendiera fácilmente por toda la región.

Es una especie presente en gran parte del país en sitios húmedos y muy húmedos con buena entrada de luz, así como en las riberas de algunos ríos con vegetación siempre verde en la zona seca del Pacífico, manteniéndose en un rango desde el nivel del mar hasta más o menos los 500 o 600 m de elevación, eso sí requiere de suelos con muy buen drenaje.

De 3 a 5 m de alto este pequeño árbol o arbusto grande desarrolla un tronco delgado con corteza gris y bifurcado casi desde abajo tiene una copa abierta y poco desarrollada con ramas largas y ramitas de color café claro con fisuras más oscuras en toda su superficie.

Su follaje siempre verde está formado por hojas compuestas y alternas, por lo general con 5 foliolos unidos a un raquis y un peciolo alados reduciéndose totalmente en el punto de unión de los foliolos. Tanto la engrosada base del peciolo como la unión de los foliolos es de un color rojizo lo que les da un toque llamativo a las hojas al contrarrestar con el verde y los diversos tonos de las hojitas nuevas. El raquis y la nervadura central de los foliolos son de color claro, la lámina posee borde entero y es de forma lanceolada con la punta alargada.

Esta especie posee la característica que la mayor parte del año está produciendo nuevo follaje que lo convierte en un elemento muy ornamental por la mezcla de colores de las hojas, siendo las más tiernas rojizas, luego pasan a amarillentas y a verde tierno según van madurando para terminar en un color verde oscuro muy fuerte. Otra característica importante que se debe tener presente es que los árboles pequeños tienen hojas simples y no compuestas como los adultos, por lo que a este nivel es muy difícil identificarlos si no se conocen bien.

Las curiosas flores de forma tubular y un brillante color rojo o rosado fuerte se desarrollan en racimos o panículas axilares de unos 15 cm de largo también de color rojo, en donde se van abriendo de abajo hacia arriba entre los meses de octubre a abril y llaman la atención por su base engrosada y la punta casi unida como si se estuvieran cerrando los dedos de la mano a lo largo para dejar en la delgada punta una pequeña abertura por donde saldrán los estambres con sus anteras amarillas.

Los frutos carnosos pertenecen al grupo de las drupas son de forma ovoide y miden alrededor de 1,5 cm de diámetro, se presentan en un pequeño racimo de forma muy peculiar ya que es una estructura lisa de color rojo brillante en cuya base se sostienen los mismos acomodados uno a la par del otro, como si fuera una pequeña lámpara con cuatro o cinco bombillos. Estos pequeños frutos cuando están tiernos son verdes y conforme van madurando pasan a un tono rojo y terminan siendo negros muy brillantes al madurar; muchos de los cuales se quedarán unidos al racimo por mucho tiempo, es decir no se desprenden.

Cada fruto posee una semilla café de aproximadamente 1 cm de largo, de forma ovalada y asimétricas, teniendo en un extremo como una pequeña punta y en el otro lado una forma más redondeada, las mismas se encuentran envueltas en una delgada pulpa que atrae a ciertos insectos y aves, los que se encargan de diseminarlas. La madera que es casi la más conocida por la gente por su extensivo uso medicinal es de color pardo claro y se encuentra en los mercados en trocitos o en pequeñas ramitas, que luego se partirán en pedacitos más pequeños para ponerlos a hervir y que suelten sus propiedades medicinales.

En muchas de las casas de los abuelos y familias campesinas e indígenas actualmente es común encontrar rollitos de estas ramitas amarradas colgando en un clavito en la cocina o en la pila, junto a otras plantas medicinales. Tradicionalmente se ha empleado estas gotas amargas para el tratamiento de diversas dolencias, ciertos problemas digestivos como parásitos y empachos, pero especialmente ha sido reconocido su uso contra la fiebre y el paludismo; pero no se recomienda su uso en personas con úlceras gástricas o mujeres durante la menstruación porque genera cólicos.

Por otro lado, es muy usado incluso farmacológicamente contra los piojos ya que impide que los mismos desarrollen una sustancia llamada quitina que es parte de su organismo, por lo que dejan de comer y reproducirse impidiendo además que las liendres se puedan adherir al cabello y sea fácil eliminarlas.

En las farmacias se consiguen fácilmente muchos productos ya preparados para diversos usos medicinales. De igual manera se emplea en la elaboración de insecticidas orgánicos para las plantas en el control de larvas, nemátodos y demás insectos ya sea como repelente porque toda la planta adquiere un sabor amargo, el cual si lo aceptan de igual manera mueren por consumirlo junto con las hojas o la savia de la planta. También posee un efecto por el contacto directo.

Una forma fácil de preparar un insecticida de este tipo es dejar unos 100 g de pedacitos de madera en un litro de agua en remojo por 24 horas, luego se hierven por 30 m y se diluyen en 15 l de agua, la cual debe tener un poquito de jabón para que ayude a que se adhiera mejor a los insectos.

Se reproduce fácilmente por medio de semillas las cuales deben recogerse cuando el fruto está bien maduro y no se recomienda tomar las de los frutos que han permanecido por mucho tiempo unidos al árbol porque serán de menor calidad y no germinan bien; si se van a almacenar se deben despulpar y secar muy bien para evitar hongos y fermentaciones. También se reproduce por esquejes, seudoestacas y acodos, aunque el grado de éxito es menor en la mayoría de los casos.

Los arbolitos pueden plantarse dentro de sistemas agroforestales como cacaotales o plantaciones de laurel, por ejemplo, para que reciban una cantidad moderada de luz en las primeras etapas de desarrollo. La combinación de los racimos de flores junto con las diversas tonalidades del follaje, así como su bajo tamaño lo convierten en una especie ideal como ornamental para aceras, parques y jardines.

Etimológicamente el género Quassia fue dado en honor a Liberto Graman Quassi un surinamés que se hizo famoso por ayudar a las personas a combatir la fiebre con el uso de esta especie; y amara es un término latino que hace referencia al amargo de su sabor.

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