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Matapalo o higuerón

Descripción de la especie

El matapalo o higuerón.

Nombre científico: Ficus crocata (sinónimo Ficus goldmanii)

Familia botánica: Moraceae

Uno de esos árboles que quitan el aliento cuando se pasa por los extensos potreros de Guanacaste con un calor que desvanece a cualquiera… el matapalo con su increíble forma y atrayente sombra nunca pasará inadvertido.

Nativo de México hasta Panamá y en Costa Rica concentrado en la vertiente Pacífica desde el nivel del mar hasta los 300 o 500 m de elevación; observándose mayormente en las cercas de las fincas o en los potreros en donde se utilizan como sombra para el ganado.

Como su nombre lo dice es considerado un árbol asesino de árboles, ya que, como la gran mayoría de matapalos, germina de una semilla dejada en la copa de un árbol por un pájaro y de allí empiezan a desarrollarse largas raíces que bajarán por el tronco del hospedero hasta tocar tierra y al hacerlo se engrosarán y empezarán a estrangularlo, pero además esta especie afectará la fotosíntesis del otro árbol al negarle la disponibilidad de luz, porque ya tendrá tantas hojas y una buena copa que le dará mucha sombra, lo que debilitará al árbol hasta eliminarlo por estrangulamiento y desnutrición.

Estos árboles se caracterizan por llegar a medir entre 10 y 15 m de alto, tener un grueso tronco con una corteza fisurada de color oscuro pero lo más llamativo es su gran y densa copa que se extiende a lo ancho por muchos metros llegando en ocasiones a los 20 m, logrando una forma como de sombrilla, por ser achatada en la parte superior. Por ello es comúnmente confundido con un guanacaste (Enterolobium cyclocarpum) y precisamente en el logotipo del INS (Instituto Nacional de Seguros www.ins-cr.com) para sorpresa de muchos el que aparece no es un guanacaste sino un higuerón de esta especie. Otra de las características de esta especie es la gran cantidad de raíces aéreas que nacen de las ramas y se enrollan en el tronco o caen directamente al suelo.

Aunque de largo se preste a confusión solo basta con agudizar un poco la vista para observar las grandes hojas de este gran árbol que lo diferencian fácilmente porque el guanacaste las tiene muy finitas. Las hojas son simples, alternas y pueden medir hasta 20 cm de largo y unos 10 cm de ancho, de forma ovalada, duras y gruesas, con la punta redondeada y con un llamativo color verde brillante por encima y mucho más claras por debajo. Y al final de las ramitas se puede ver una estípula involucral, que es como una hojita que envuelve a las nuevas hojas y que es muy característica de la familia Morácea, así como la abundante savia lechosa que posee todas las partes del árbol.

Los frutos se presentan entre diciembre y mayo, son de forma redondeada, lisos y aparecen de dos en dos en las axilas de las hojas, de color verde y como todos los Ficus, son siconos (estructuras que por dentro encierran a las flores, los frutos y las semillas) que son polinizados por una especie determinada de abejita. Estos pueden tener 1,5 cm de diámetro y son de sabor un poco dulce, siendo gran atractivo para los pájaros y uno que otro arriesgado que acostumbra comerlos de vez en cuando. Se reproduce fácilmente por medio de estacas y estacones, por lo que es común verlos en las cercas, para ello se obtienen postes de unos 2 m de largo y unos 10 cm de grueso, se dejan a la sombra un par de días para que la savia se seque y no dañe el corte por alguna infección. Es de muy rápido crecimiento por lo que no durará mucho en incorporarse de lleno en las cercas.

Por su forma es ideal como árbol de sombra y refugio en potreros o en grandes jardines, en donde pueda desarrollar su amplia copa y encanto, sin peligro de dañar tuberías o infraestructuras cercanas. También se puede aprovechar como una cortina rompevientos y para protección de nacientes, orillas de ríos y como cobertura de suelos pedregosos; así mismo como atrayente de aves y fauna, tanto por sus frutos como por sus características para refugio.

Como curiosidad la designación de goldmanii (nombre original) como especie fue dada en honor a Edward Goldman que fue un gran recolector de la flora y fauna de principios de 1900.

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