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Árbol de té

Árbol de té - Melaleuca alternifolia -

Descripción de la especie

Árbol de té

Nombre científico: Melaleuca alternifolia

Familia: Myrtaceae

El árbol de té es una especie nativa de Australia, específicamente de Nueva Gales del Sur y de Queensland, en donde se le observa creciendo en lugares con suelos muy malos, incluyendo los inundados por largos periodos, de ahí que se le encuentre en orillas de pantanos y fuentes de agua. Prefiere el pleno sol a la sombra y es capaz de soportar los grandes incendios que constantemente se producen en esas regiones.

Posee un crecimiento muy rápido y en poco tiempo logra desarrollar un tronco recto y muy irregular, como si se hubiera formado por muchos troncos delgados unidos y mezclados entre ellos, posee ramas delgadas y semi verticales, con ramas secundarias cortas, que terminan en pequeñas ramitas rojizas.

La corteza es muy llamativa tanto por su color claro con tonalidades crema oscuro y por ser corchosa, aunque no tanto como la de su pariente el corcho australiano (Melaleuca quinquenervia), y desde la base hasta la última de las ramitas se nota como va desprendiéndose en capas delgadas, las cuales tienden a enroscarse como papiros, dándole al árbol un aspecto de ser muy viejo.

La copa del árbol de té no es muy ancha ni muy densa, y su follaje se concentra en la parte alta de las ramas, el cual está formado por cientos de hojitas muy verdes por ambos lados, de forma lineal, borde entero, y de textura gruesa, las cuales  se asemejan mucho a las del hisopo (Callistemon spp.) o al sauce (Salix chilensis) y están dispuestas en ramitas muy delgadas, que le dan un aspecto como de conífera, inclusive los árboles muy jóvenes mantienen una forma cónica que de largo se asemeja a un ciprés (Cupressus lusitanica). Al estrujar las hojas se desprende un aroma muy fuerte, dado por una serie de compuestos químicos que son los responsables de los sus múltiples beneficios medicinales.

Las pequeñas flores blancas poseen pétalos muy pequeños y muchos estambres largos y al no poseer pedicelo se desarrollan muy unidas a las ramitas y entre ellas mismas, asemejándose a un limpia botellas o hisopo.  Estas flores son muy aromáticas y atrayentes de abejas e insectos y en este caso, las ramitas continúan creciendo, por lo que es fácil observar las hojitas nuevas de color verde claro intenso contrarrestar con el blanco de las flores, lo que hace al árbol de té muy ornamental.

Los pequeños frutos son cápsulas leñosas con forma de copa, y dentro de cada uno de ellos se encuentran cientos de diminutas semillas que son dispersadas por el viento, las que germinan fácilmente al cabo de unos 15 días, pero algunos prefieren dejarlas en agua por un día entero para adelantar este proceso. Se debe tener presente que las plántulas al ser muy finas y delicadas, sufren mucho con los riegos por encima durante las primeras semanas, por lo que se recomienda mantener los recipientes de germinación en una pequeña cama de agua para que el sustrato esté húmedo, cuidando que no se desarrollen patógenos, especialmente hongos. También, se puede recurrir a la reproducción asexual por medio de brotes semi maduros o esquejes.

En cuanto a la madera, es muy poca la información disponible, pero se sabe que posee buenas características como leña y es muy resistente a la humedad, de ahí que se le utilice para fabricar canoas pequeña y mangos de herramientas, así como postes rollizos.

El árbol de té, es una especie muy atractiva para uso ornamental de parques y grandes jardines, en donde en poco tiempo ofrecerá una buena sombra, una hermosa forma, y una llamativa corteza y unas hermosas flores perfumadas.  Y si es necesario se le puede podar para mantenerlo con una forma y un tamaño adecuado, aprovechando su alta capacidad de rebrote.

El árbol de té es conocido ampliamente por sus reconocidas propiedades medicinales y su uso se distribuyó por el mundo, gracias al capitán James Cook y a su tripulación, que lo dieron a conocer en Europa en 1770, después de su primer viaje a Australia, en donde observaron a los nativos utilizar las hojas en preparaciones en el tratamiento de heridas, colocando compresas de barro sobre hojas machacadas puestas previamente sobre las heridas.

La lista de propiedades medicinales y usos del árbol de té es muy amplia y aunque no todas tienen su validación científica, son muchas que, si la tienen, de ahí su popularidad. Comercialmente se encuentra fácilmente en una presentación en aceite con aroma alcanforado, obtenido a partir de la destilación de las hojas, el cual si es de buena calidad no debe utilizarse puro porque puede ser tóxico, a no ser que sea para la eliminación de garrapatas, a las que si se les puede poner una gota pura encima para quemarla; pero en el resto de los casos, se usan unas gotas diluidas en agua, siempre en uso externo y por periodos cortos de tiempo.

Entre los usos más comunes dados al aceite del árbol de té, están el control del acné, de la caspa del cabello, las verrugas, los dolores de oído, hemorroides, las heridas, los hongos de las uñas y los pies, las infecciones genitales y de transmisión sexual, las picaduras de insectos, los problemas bucales y de la piel, así como para controlar la sarna, los piojos y la tiña. Sus propiedades antifúngicas, antiinflamatorias, antimicrobianas, antioxidantes, antiprotozoarias, antisépticas, antivirales, aromatizantes, calmantes, cicatrizantes, estimulantes, refrescantes y relajantes musculares, son igualmente muy valoradas y reconocidas en la industria cosmética, en donde se le emplean en la elaboración de productos de cuidado personal como champús, cremas, desinfectantes, geles, jabones, lociones, pastas de dientes, productos para el cuidado del cabello y repelentes de insectos por su aroma alcanforado.

Industrialmente, el aceite del árbol de té se ha empleado como purificador y eliminador de malos olores en el ambiente producto, producto de bacterias, así como fungicidas e insecticida, especialmente en el control de la sigatoka negra (Mycosphaerella fijiensis) del banano (Musa paradisiaca) como preventivo y curativo en etapas tempranas con el uso de un producto químico llamado Timorex Gold formulado a base de este aceite.  Además, se le encuentra en artículos de limpieza para el hogar y la industria.

En aromaterapia también se le emplea para relajar las tensiones y controlar problemas respiratorios, logrando un mayor bienestar físico y aumentando el don de la paciencia y de la palabra.

Una característica muy llamativa de las hojas del árbol de té, es que desprenden una coloración marrón, tanto cuando se le restriega en agua como cuando botan agua estando en el árbol, inclusive al estar cerca de alguna laguna, ésta se tenía de marrón. Esta característica fue la que motivó al capitán Cook a darle el nombre de “árbol de té”, y lo que llevó al Dr. Penfold en los años 1920 a estudiarlo y descubrir su poder antiséptico.

Por su rápido crecimiento y alta germinación en muchos lugares se le considerada como una especie invasora, más si se desarrolla cerca de los ríos o zonas de manglares, por el contrario, en Kenia se ha fomentado su cultivo, especialmente entre las poblaciones de pequeños agricultores, que les ha permitido obtener muchos beneficios para sus familias y sus comunidades.

Como dato interesante se sabe que durante la Segunda Guerra Mundial los soldados australianos llevaban en su equipo de cuidado personal una pequeña botella de aceite del árbol de té, y era infaltable en los campamentos médicos del frente.

A esta especie también se le conoce, en otros países como aceite de árbol de té, árbol de té australiano, árbol de té chino, árbol de té de hoja estrecha, árbol del té de hojas angostas, corteza de papel de hojas angostas, corteza de papel, melaleuca, narrow leaf australian, nieve en verano, tea tree y ti-tree.

El género Melaleuca tiene su origen en los términos griegos “mélas” negro y “leucós” blanco, en referencia al color de la corteza del tronco y de las ramitas y alternifolia del latín “alternus-a-um alterno y “folium” hoja, en referencia a la disposición de las hojas en las ramitas.

 

 

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