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Gallinazo

Descripción de la especie

El gallinazo

Nombre científico: Schizolobium parahyba

Familia botánica: Fabaceae

Es muy probable que el gallinazo tenga el récord de ser el árbol de más rápido crecimiento en Costa Rica, llegando casi a los 3 m de altura en un año. Este increíble árbol nativo desde México hasta Brasil, se encuentra en Costa Rica en el Pacífico y el Valle Central entre los 50 y los 1000 m de altitud, aunque puede adaptarse a los 1200 m, en donde se le ha plantado en parques y jardines grandes.

Le gustan los suelos con buen drenaje y resiste muy bien las sequías inclusive desde muy pequeños, gracias a las adaptaciones que ha desarrollado como una especie heliófita o amate del sol, por lo que se afecta negativamente cuando se encuentra bajo sombra. Es una de las especies comunes a orillas de los ríos, potreros, charrales o bosques secundarios, en donde puede llegar a formar pequeños bosquetes, pero es escaso en bosques más viejos, debido a que es una especie de vida no muy larga.

Algunos individuos pueden sobrepasar los 30 o 40 m de altura y llegar a tener de diámetro unos 50 cm en promedio, pero puede alcanzar el metro, su tronco es cilíndrico y muy recto, cubierto por una corteza grisácea llena de protuberantes lenticelas y conforme la edad avanza se va tornando fisurada, pero a pesar de ser tan lisa en los primeros años algunas bromelias pueden crecer en ella al igual que muchos líquenes que forman manchas blancas por todo el tronco y ramas, lo que de largo puede confundir a muchos.

El tronco presenta gran cantidad de cicatrices dejadas por las ramas al caer, gracias a la capacidad que tiene de auto podarse, lo que permite tener un tronco muy limpio y una copa no muy amplia que inicia muy arriba. Las raíces son profundas y en la base del árbol es común observar unas pequeñas gambas que le ayudan a resistir los fuertes vientos.

La copa está formada por ramas gruesas, largas y cilíndricas que tienden a crecer en forma casi vertical, muy evidentes cuando el árbol se encuentra totalmente sin hojas, y es sencillo reconocerlo. Los árboles jóvenes de 3 a 5 m de altura poseen un tronco verde y un crecimiento muy rápido gracias a sus enormes hojas bipinnadas que a veces sobrepasan los 2 m de largo, y como se agrupan en la parte alta del tronco mucha gente cree que este árbol es más bien una especie de helecho o de palmera.

Estas enormes hojas alternas, con pinnas opuestas y peciolulo engrosado, están formadas por cientos de pequeños foliolos verdes de forma ovalada y son realmente legítimos paneles solares, que se reducen fuertemente cuando el árbol ha llegado a una altura considerable en donde no debe competir por la luz. Cuando el árbol bota las hojas (caducifolio) quedan solo los largos raquis o palitos centrales pegados en las ramitas, pero al caer son llamativos juguetes para los niños que disfrutan sus fantasías, utilizándolos como espadas, como cañas de pescar o simplemente para escribir en el polvo.

El observar la copa de un árbol joven de cierta altura desde la base del tronco es interesante ya que la disposición de sus hojas y pinnas es tal que da la impresión de estar viendo una tela araña.

Las pequeñas flores amarillas que aparecen entre enero y marzo, cuando el árbol está sin hojas, crecen en largos racimos terminales de entre 30 y 40 cm de largo, y por su delicado aroma atraen a gran cantidad de abejas y otros insectos melíferos los cuales a su vez atraen a muchos pájaros insectívoros.

El peciolo está cubierto por una sustancia pegajosa al igual que el raquis y el peciolo de las hojas, lo que es otra característica que ayuda a identificar al árbol, así como la gran cantidad de florcitas que cubren totalmente el suelo bajo él. Inmediatamente después de la floración se produce un fuerte brote de hojitas tiernas de un hermoso color verde claro muy contrastante.

Los frutos presentes entre abril y junio son legumbres con forma de espátula o de raqueta de nieve, de color café oscuro y de apariencia membranosa, que se abre totalmente en dos partes al madurar y liberar la única semilla, la cual está cubierta por una delgada membrana de color pardo que recuerda a un fino papel. En la base del árbol o cerca de él se pueden encontrar restos de los frutos y las semillas, que a pesar de ser aladas son pesadas por lo que si no hay corrientes fuertes de viento no lograrán desplazarse lejos de su árbol padre.

Las aplanadas semillas son de forma semicircular con la base perfectamente redondeada y su otro extremo terminando en una pequeña punta, de color café grisáceo, de unos 3 cm de largo, lisas y muy duras, por lo que requieren de algún tratamiento pregerminativo para germinar, ya sea lijándolas o cortándoles un pequeño extremo con un cortauñas para que el agua pueda penetrar hasta el embrión o bien echándoles agua hirviendo a borbollones y dejándolas reposar en ella por unas 24 horas para que se ensuavice su testa.

Al igual que todos los árboles de gran tamaño, el gallinazo también es una de las principales víctimas de la motosierra por el gran volumen de madera para la construcción que produce un solo árbol. Su madera es amarillenta, muy pesada y resistente, de textura gruesa y grano entrecruzado, lo que hace difícil darle un buen acabado. Por lo general se ha utilizado para botes rústicos, construcciones de interior, ranchos temporales, juguetes, artesanías, horcones y vigas interiores, leña, marcos de puertas y ventanas, cajas, muebles económicos, fósforos, relleno de contrachapados, pulpa de papel, talla y por supuesto como ornamental.

Se deteriora muy rápido en el exterior por insectos y hongos por lo que con tratamientos preservantes puede utilizarse como durmientes de ferrocarril, postes de cerca. Otros usos que se le han dado a esta especie son la recuperación de suelos por la gran cantidad de materia orgánica que aporta y por la fijación de nitrógeno de sus raíces, como especie melífera, en medicina tradicional, como tutores vivos de vainilla y pimienta, sus semillas para la elaboración de artesanías y en la elaboración de collares y aretes; de la corteza se obtienen taninos para curtir pieles. Pero uno de los más llamativos usos es como ornamental tanto por sus flores como por su hermosa arquitectura evidente desde muy joven. Como datos interesantes está que en Chiapas (México) le llaman guanacaste y es el Árbol emblemático de la ciudad de Florianópolis en Santa Catarina de Brasil, así mismo es una de las especies forestales ATRAPA-CARBONO.

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