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Monandra, casco de venado u orquídea de palo

Monandra - Bauhinia monandra -

Descripción de la especie

Monandra, casco de venado u orquídea de palo

Nombre científico: Bauhinia monandra

Familia botánica: Fabaceae

La monandra o casco de venado es una especie nativa de Madagascar que ha sido utilizada en muchas partes del mundo en arborización de aceras y jardines pequeños no solo por la belleza de sus grandes flores que aparecen a los pocos meses de plantado, pero principalmente por no ser muy alto ni tener raíces destructoras. Es una especie hermana de la bauhinia de flores moradas o blancas (Bauhinia purpurea) es muy común por lo que cuando la monandra está sin flores puede confundirse.

Es amante del sol y se desarrolla muy bien en lugares cerca de ríos y fuentes de agua, inclusive en lugares con suelos muy malos llega a colonizarlos rápidamente, recuperándolos poco a poco al enriquecerlos tanto por el aporte de su follaje como por la fijación de nitrógeno. Su rápido desarrollo es tan eficiente que la especie puede salirse de control y volverse invasora, como ha sucedido en Australia.

La monandra puede llegar a tener 6 a 8 m de alto y posee un tronco delgado cubierto por una corteza gris claro con lenticelas un poco más oscura, pero en árboles muy viejos la corteza se torna más marrón. Sus delgadas y largas ramas se desarrollan a poca altura, por lo que el árbol presenta una pequeña copa muy extendida.

Al ser una especie caducifolia, en épocas de mucha sequía bota las hojas, pero en muchas partes donde no sufre de largos periodos de sequía las mantiene. Las ramitas son de color claro, largas, horizontales y muy flexibles y a los pocos meses de haberse plantado empezará a florear y dar frutos, con semillas viables.

Las hojas son alternas y bifolioladas, es decir están compuestas por dos foliolos unidos en la base, que le dan una forma subcordada o de corazón redondeado, asemejándose a los cascos de los venados o de las vacas lo que le ha dado los curiosos nombres de casco de venado o casco de vaca, pero también recuerdan mucho a las mariposas con las alas abiertas, pero al cerrarse también se parecen a ellas cuando tienen las alas cerradas, de ahí que también se le conozca como árbol de mariposas.

Los foliolos son de color verde por encima y más claros por detrás y poseen 5 nervios que nacen en su base y son muy evidentes por el lado de atrás de la lámina. Los peciolos son largos y en su base se encuentra una estípula de forma triangular que protege la yema de las nuevas hojas o de las flores. Cuando estas hojas son jóvenes pueden llegar a medir hasta 20 cm de ancho (incluidos los dos foliolos), pero su tamaño se reduce unos centímetros al envejecer, y recién nacidas presentan un tono muy claro, casi blanco, dado por una fina pubescencia que se mantiene en ellas por un tiempo, lo mismo que en los peciolos y ramitas muy tiernas.

Un detalle interesante en las hojas de la monandra, es que ellas se encuentran alineadas a lo largo de las ramitas en un mismo plano, en donde todos los foliolos están viendo hacia arriba en un mismo ángulo, lo que aumenta la absorción de la luz. Y durante la noche ellas se cierran como si durmieran.

Las elegantes y muy llamativas flores, presentes gran parte del año, están formadas por 5 pétalos libres, con forma de raqueta con la base muy delgada y el borde ondulado que hace que la punta se enrolle hacia atrás, 4 de ellos son de color rosado muy claro y están llenos de manchitas rosadas, pero con un tono mucho más oscuro y el quinto pétalo está cubierto en su totalidad por manchas grandes de color rosado muy oscuro con coloraciones en amarillo, aunque este último detallo no siempre está presente en todas las flores.

Las flores se desarrollan en las axilas de las hojas en pequeños racimos de unos 5 individuos y se distribuyen en la parte superior de las ramitas sobre el follaje, lo que las hace mucho más visibles para los polinizadores, como las mariposas y las abejas, dándole al árbol una apariencia altamente ornamental.

El gineceo o parte sexual femenina es largo, grueso y muy evidente, curveado hacia adentro y está acompañado de un solo estambre fértil, igualmente grueso y largo, el resto de los estambres se encuentran en la base de la flor, y por algún proceso evolutivo no lograron desarrollarse o se atrofiaron, por lo que se les denomina como estaminodios.

Por su parte los frutos de la monandra son vainas largas de unos 15 a 20 cm y relativamente gruesas de unos 3 cm de ancho, y en su extremo poseen una punta muy fina. Al madurar se tornan de color café y se abren por los extremos para liberar en forma casi explosiva las semillas, que pueden ser entre 10 y 20. Ellas son aplanadas y de forma ovalada con aproximadamente 1 cm de diámetro, lisas y duras. Con una pequeñísima punta redondeada. En el centro de su superficie se evidencian como arrugas, lo que algunos podrían pensar que están deshidratadas, pero no es así.

Las semillas se distribuyen con ayuda de las aves y al caer al suelo el agua de la lluvia se las lleva, permitiéndoles nacer lejos de su madre. A nivel de vivero se reproduce por semillas.

Una ventaja de esta especie como árbol urbano es su resistencia a las podas, por lo que se puede mantener de un tamaño adecuado para jardines no muy grandes, aceras, especialmente sobre las que pasan por encima los cables eléctricos muy bajos. Un dato interesante es que después de una poda, los pequeños brotes pueden florear casi inmediatamente.

Además de ser una especie muy ornamental, la monandra se ha utilizado como leña, cercas vivas, forraje, para arreglos florales, bonsái, como plantas en macetas grandes en centros comerciales y edificios donde no hay campo para tener plantas en tierra. Y en la medicina popular se ha empleado como astringente, antiinflamatorio, antioxidante, febrífugo y como laxante.

Entre los nombres comunes que se le han dado a esta especie en otros países están: alas de ángel, árbol de orquídeas, bauhinia de mariposa, bauhinia rosa, baujinia, butterfly bauhinia, butterfly flower, caractére des hommes, casco de buey, casco de mulo, deux jumelles, flamboyán blanco, flamboyán cubano, flamboyán extranjero, flor de mariposa, huella de vaca, Jerusalem-date, Napoleon plume´s, orquídea de árbol, orquídea de China, orquídea de palo, orquídea de los pobres, orquídea rosa, palo de vaca, pata de vaca, penacho de Napoleón, pink bauhinia, pink orchidtree, poor man´s orchid, semirrubia, St. Thomas tree y urape.

El género Bauhinia le fue dado en honor a los hermanos Caspar y Johannn Bauhini, que fueron dos botánicos herboristas suizos mientras que el término monandra significa un solo estambre fértil.

 

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