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Zapote negro o pudín de chocolate

El zapote negro - Diospyros nigra -

Descripción de la especie

El zapote negro o pudín de chocolate

Nombre científico: Diospyros nigra o Diospyros digyna

Familia botánica: Ebenaceae

El zapote negro, o como también se le conoce en otros países, como zapote prieto, zapote de mico, matasano de mico o caqui negro, y es una especie nativa desde México hasta Colombia y se encuentra también presente en las Antillas. En Costa Rica se le puede ver en la vertiente Pacífica y parte de la Zona Norte entre los 100 y los 1600 m de altitud, aunque en otros países hay en lugares cercanos a los 2000 m de elevación, pero por lo general se concentra con un mejor desarrollo bajo los 1000 m.

Es una especie de lento crecimiento que prefiere sitios abrigados, con suelos fértiles y con buen drenaje, pero crece aceptablemente en suelos deficientes. Puede llegar a alcanzar los 25 m de altura, aunque lo normal es que ronde los 10 m, especialmente si se encuentra en partes abiertos en donde desarrolla una copa redonda y densa, favoreciendo una mayor producción de frutos. El tronco es grueso y está cubierto por una corteza que además de tener lenticelas (pequeños poros para el intercambio de gases) es acanalada y de un color muy oscuro, casi negra. Sus ramas en la parte alta tienden a colgar, lo que le da un atractivo aspecto a la copa; las grandes hojas de hasta 30 cm de largo son simples, alternas, de textura dura y de un fuerte color verde brillante por encima y más pálidas por debajo, en donde además en algunas de ellas se pueden encontrar cerca del pecíolo unas pequeñas glándulas similares a unas manchas.

En las axilas de las hojas del zapote negro se pueden observar las pequeñas flores tubulares ya sean solas o en racimos de unas 5 a 7 unidades, al ser una especie dioica las flores masculinas y femeninas se encuentran separadas y son fácil de reconocer porque las masculinas poseen muchos estambres y tienen una mayor fragancia que las femeninas. Los frutos carnosos son grandes, de color verde brillante, con una cáscara lisa y muy delgada; de forma redonda, con unos 5 a 10 cm de diámetro y mantienen el cáliz de las flores adherido a ellos. Al madurar externamente solo presenta es un amarillamiento en la base y posee la ventaja que si se recoge ya bien sazón en un par de días está maduro igual que los aguacates (Persea americana). La pulpa madura es muy suave, de color totalmente negro, con un aspecto que asemeja al pudín de chocolate, pero de sabor más ligero, de ahí su nombre de pudín de chocolate.

Cada fruto posee unas 5 a 10 semillas grandes de unos 2,5 cm de largo, lisas, de color café brillante y duras, aunque no es raro encontrar frutos sin semillas. La madera es dura y de buena calidad, con características similares al ébano y se utiliza en ebanistería, artesanías, muebles finos, enchapados, mangos de herramientas, cabezas de palo de golf y teclas de piano, entre otros usos. Los frutos son ampliamente comercializados en México, en donde se comen como fruta de mesa o se usan para preparar helados, licores, conservas, mermeladas, pasteles y dulces; así como diferentes postres como en el que se mezcla la pulpa con jugos de cítricos o el que lleva además de la pulpa, vino y canela. La pulpa además se emplea como laxante e hipoglucemiante y es rica en carbohidratos, calcio, fósforo, vitamina C, y minerales.

Las semillas sin cáscara, picadas y molidas se cocinan en Guatemala para extraerle un aceite llamado zapuyul con fines medicinales. Esta especie se reproduce muy bien por medio de semillas y en unos 5 o 6 años dará la primera cosecha, también se puede injertar en el caso de variedades para mantener la calidad de los frutos, utilizando para ello patrones de la misma especie silvestre. Como curiosidad, los más atrevidos pueden morder las hojas para sentir un ligero sabor picante.

El nombre del género Diospyros proviene de los términos griegos “Diosp” Zeus y yros “grano” fruto de Zeus, en relación con sus frutos, y nigra que en latín significa negro, por el color de los frutos al madurar.

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