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Zapote

Descripción de la especie

El zapote

Nombre científico: Pouteria sapota

Familia botánica: Sapotaceae

Un gran árbol nativo de México a Suramérica desde el nivel del mar hasta los 900 m, pero se le ha plantado en lugares un poco más altos con buen desarrollo. Le gustan los sitios donde no tenga problemas de agua porque es muy sensible a la sequía; así mismo no tiene problemas para crecer en suelos malos pero que le ofrezcan muy buen drenaje.

En condiciones adecuadas puede llegar a crecer 45 m de alto y tener un tronco muy recto de casi 1 m de diámetro cubierto por una corteza café y áspera, ramas gruesas, copa redondeada y muy compacta, las ramitas igualmente son bastante gruesas y todo el árbol posee una espesa savia lechosa que puede ser irritante y dañina si cae en los ojos o en pieles muy sensibles. En ciertos ambientes es propenso a que las bromelias se desarrollen entre sus ramitas.

Las grandes y anchas hojas verde oscuro semejantes a las del espavel (Anacardium excelsum) poseen una forma como de espátula y sus nervaduras secundarias son muy evidentes, lo que le da a la lámina cierto abultamiento. Ellas se encuentran agrupadas al final de las ramitas y no es raro que el árbol bote una parte de ellas antes del brote de las nuevas hojitas. Las amarillentas y pequeñas flores atrayentes de abejas e insectos poseen 5 pétalos y nacen directamente en las ramitas en donde antes había una hoja; salen en racimitos de unos 6 individuos y su peciolo es tan pequeño que parece que no tienen.

Los frutos son una de las mayores características que posee este árbol, ya que a través de estos es una especie conocida, ellos son de forma ovalada, la cáscara es de color café claro y áspera; su tamaño es bastante grande midiendo entre 10 y casi 25 cm de largo y pueden pesar hasta 2,5 k, lo que justifica el grosor de las ramitas, las cuales deben poder sostenerlos por mucho tiempo, más tomando en cuenta que son muchos frutos por ramita. Estos grandes frutos sobresalen muy bien entre el follaje por lo que son visibles desde cierta distancia, y para poder cosecharlos ya maduros se necesitan casi un año, por lo que es común observar árboles llenos de flores, con pequeños frutos desarrollándose, con frutos en distinto momento de maduración.

Cada fruto posee por lo general una semilla bastante grande, aunque no son raros los frutos con 2, 3 o 4 semillas, pero más pequeñas. Las semillas más comunes son alargadas de entre 6 y 10 cm de largo, muy duras, brillantes, con textura muy lisa y de color café oscuro por encima y por debajo o en su sección ventral posee una franja de color claro y con cierta rugosidad, la cual es permeable al no poseer la cubierta dura y es por ahí por donde entrará el agua que detonará la germinación.

Los frutos carnosos muy aromáticos, de pulpa gruesa y fibrosa de color anaranjado y sabor muy dulce, muy nutritiva la cual aporta proteínas, vitamina A, riboflavina, tiamina, niacina, hierro, fósforo, calcio y fibra. Los frutos se encuentran maduros cuando al cortarles un poquito la cáscara se puede ver la pulpa ya de un fuerte color anaranjado y sin brote de savia; los mismos se recolectan y se dejan un par de días para que se suavicen un poco, proceso similar al que se sigue con los aguacates o paltas (Persea americana).

La madera de color marrón y que se va tornando rojiza con el tiempo es de muy buena calidad, resistente, dura y pesada, de grano fino y fácil de trabajar, por lo que se emplea en construcciones rurales, fabricación de muebles, estantes, gabinetes, carretas, marcos de casas, ventanas y puertas, plataformas, escaleras, mangos de herramientas agrícolas, cachas de armas, tacos para billar, decoraciones internas y construcción en general. Aunque el valor dado a sus frutos es tan alto que muy pocos tienen el deseo de cortar los árboles para aprovechar su madera, inclusive los nativos americanos siempre dejaban estos árboles en los terrenos que limpiaban para cultivar cacao y demás cultivos o bien si requerían alguna construcción a futuro.

Se puede reproducir fácilmente por medio de semillas, las cuales se deben sembrar en el menor tiempo posible una vez sacada del fruto ya que pierde su viabilidad muy rápido, ella germinará como al mes, aunque podría llevarse más tiempo, por lo que se recomienda quitarle un poco su cáscara dura para que penetre mejor el agua y despierte al embrión; y se debe tener cuidado de poner las semillas con la punta más fina hacia arriba quedando un poquito fuera del sustrato y sobretodo protegidas de los ratones, los cuales las buscan ansiosamente. Otra forma de reproducción y una de las que más se utiliza es el injerto, el que garantiza no solo la calidad del fruto, sino que en unos 4 años los árboles ya estarán dando frutos.

La pulpa se puede comer en forma directa o en helados, postres, batidos, barras, jaleas, mermeladas, salsas, pudines, tartas, en ensaladas de frutas o como sustituto del puré de manzana. De las semillas se saca un aceite que además de ser comestible es usado en cosmética y es conocido como aceite de sapayul, siendo excelente para el cuidado del cabello y el control de la caspa. Esta curiosa semilla antiguamente y muy posiblemente en muchos de los costureros de las abuelas y las mamás de mayor edad se encuentren algunas de ellas para usarlas en el arreglo de las medias o calcetines rotos, ya que permiten sostener el tejido tenso mientras se cosen.

Como especie medicinal posee muchas propiedades empleadas en la medicina popular para el tratamiento de la caída del cabello por dermatitis, en afecciones de la piel, problemas en los ojos, reumatismo y control de hongos en la piel. Muchas de estas propiedades han sido estudiadas por científicos con muy buenos resultados. Etimológicamente Pouteria se basa en el nombre dado por los nativos a este fruto y sapota a su nombre común zapote derivado del vocablo azteca tzapotl.

 

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