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Champaca

Descripción de la especie

La champaca

Nombre científico: Michelia champaca (Magnolia champaca)

Familia botánica: Magnoliaceae

 Un hermoso y aromático árbol procedente del continente asiático especialmente de la región Indomalaya, de la zona meridional de China y de la India en donde se le considera como un árbol sagrado por los hindúes y los budistas, por lo que es común verlos en los templos y junto a las casas. Naturalmente se encuentra en los bosques sagrados en el estado de Tamil Nadu, en el suroeste de la India, sirviendo como una conexión directa entre los pobladores, sus dioses y la naturaleza, por lo que dentro de estos bosques hay pequeños templos.

Puede crecer en sitios calientes hasta muy fríos, ubicados entre los 600 y los 2000 m de elevación, pero requiere que estos lugares tengan suelos húmedos, fértiles y profundos, así como una muy buena exposición a la luz solar. De rápido crecimiento que puede llegar a tener unos 50 m de alto y desarrollar un tronco recto y cilíndrico de hasta 2 m de diámetro si tiene las condiciones apropiadas. La corteza que cubre su tronco es grisácea y lisa con gran cantidad de lenticelas en toda su superficie, las cuales también se observan en ramas y ramitas. Por su densa y redondeada copa el árbol es empleado como árbol de sombra, lo que unido al intenso y brillante color verde de sus hojas ofrece una sensación de frescura muy relajante.

Las hojas son simples y alternas de forma lanceolada con el ápice alargado y pueden medir entre 12 y 20 cm de largo, el borde es ondulado y presenta muchos nervios secundarios. El peciolo es grueso, corto y está cubierto por una fina pubescencia; las hojas tienden a agruparse al final de las grisáceas y lenticiladas ramitas, las cuales en su parte más tierna se tornan verdosas y pubescentes. La yema apical es gruesa, pubescente y está protegida por estípulas caedizas que dejan una cicatriz al desprenderse.

Las llamativas flores de color anaranjado o amarillentas o amarillas, presentes casi todo el año, pueden ser solitarias o estar acompañadas por otra y a diferencia con otras magnoliáceas no son terminales, sino que nacen entre las hojas. Por ser un miembro de una familia tan antigua sus flores no poseen diferenciación entre pétalos y sépalos, los cuales se denominan tépalos y en este caso se presentan 12 tépalos en 3 filas de 4 según el tamaño, quedando los más pequeños dentro junto a un alargado y grueso receptáculo y a muchos estambres cortos ubicados en la base.

Además de su color lo más llamativo de estas flores es su exquisito y fuerte aroma, que puede ser sentido desde lejos y es parte de los ingredientes de uno de los perfumes más caros, llamado Alegría, por lo que ocasionalmente se le llama a esta especie “el árbol del perfume alegría”. Por este mismo aroma las flores se llenan de gran cantidad de insectos y en especial de escarabajos que buscan los estigmas, el polen, el néctar y otras secreciones con lo cual logran una efectiva polinización. En la India las flores son ampliamente utilizadas, ya sea como ofrendas a los dioses, para colocarlas en tazones con agua y aromatizar las estancias, como detalles en las camas de las novias o en guirnaldas que se cuelgan en los salones o las casas, aunque para este caso se usan unas poquitas flores por lo fuerte de su perfume. También las flores se colocan en el cabello de las niñas o en el pecho de las mujeres como adorno, o bien en collares tipo leiss.

Durante casi todo el año el árbol estará con frutos, los cuales se caracterizan por ser de tipo apocárpico, es decir, que parecen un ramo de frutos de alrededor de 15 cm de largo, pero en realidad es un solo fruto formado por varios carpelos de unos 3 cm de largo cada uno. Estos carpelos presentan pequeñas manchas blancas en toda su superficie, las que al madurar el fruto sobresalen aún más, al tornarse éste leñoso y de color café. Al abrirse los carpelos se observan las semillas, una por cada carpelo, envueltas en una membrana o arilo carnoso de color rojo muy llamativo para los diseminadores, los cuales lo buscan por ser muy rico en grasas.

La madera de color marrón con pequeñas vetas verdosas es fuerte y moderadamente durable, con buen acabado por su grano recto a ligeramente entrecruzado y textura fina a moderada. Se usa en fabricación de muebles y ebanistería, tornería y talla, en tableros y contrachapados, juguetes, cajas de embalaje y de té, bolas para artesanías y cadenas, construcción naval, decoraciones y paneles de puertas.

Se reproduce por medio de semillas a las cuales se les debe eliminar totalmente el arilo, ya que el mismo impide que germinen, ya sea porque crea una barrera impermeable que evita que entre el agua o por la presencia de algunas sustancias inhibidoras. Una desventaja de reproducir esta especie por medio de semillas es que los árboles que nacen de ellas duran casi 10 años para florecer, pero si se utilizan estacas, las que rebrotan muy bien, en menos de 3 años los árboles estarán dando sus primeras floraciones.

Esta especie posee muchos otros usos además de aromatizante, sus hojas son alimento de los gusanos de seda y por lo denso de su copa sirve como árbol de sombra y ornamental, su madera es una leña de muy buena calidad, su corteza, flores, semillas y raíces poseen propiedades medicinales, especialmente el aceite de las semillas es antibacterial. Puede recuperar suelos muy deteriorados, aumentando no solo la materia orgánica, sino que logra fijar nitrógeno, aumentar el pH, el carbono orgánico, y el fósforo disponible. Sus frutos secos son ideales para la confección de artesanías y arreglos en seco y sus flores se pueden colocar en los closets para perfumar la ropa.

Se le utiliza también en la elaboración de bonsái y su corteza que es aromática a veces se mezcla con la canela para adulterarla; así mismo las hojas sirven para elaborar fungicidas naturales. En algunos países a especies de plumeria (Plumeria sp.) e ilán ilán (Cananga odorata) les llaman champaca por el perfume de sus flores. Hay variedades de champaca con flores blancas (Magnolia champaca alba) o con hojas matizadas con blanco (Magnolia champaca variegada) las cuales son ornamentales.

Etimológicamente el término Michelia es dado en honor a Peter Michel, un botánico italiano mientras que champa tiene su origen en el sánscrito Champaka o Dipapushpa que quiere decir flor de la lámpara, en alusión a su color, aroma y a su delicada forma.

 

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