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Fruta de pan y la castaña

Fruta de pan y la castaña - Artocarpus altilis o Artocarpus communis -

Descripción de la especie

Fruta de pan y la castaña

Nombre científico: Artocarpus altilis o Artocarpus communis

Familia: Moraceae

La fruta de pan y la castaña suelen tratarse como dos especies diferentes y para la mayoría de las personas, suele crearse mucha confusión cuando se trata de diferenciar el árbol como tal, incluso hasta los mismos frutos. En realidad, son la misma especie, pero dos variedades y lo único que las diferencia son sus frutos. La fruta de pan tiene frutos lisos y no tiene semillas, mientras que los frutos de la castaña poseen muchas protuberancias como espinas suaves y si tienen semillas. Cabe aclarar que esta castaña no es la misma castaña europea (Castanea), de donde se obtienen las reconocidas castañas.

Para efectos de la siguiente descripción se mencionará únicamente a la fruta de pan, pero en el entendido que la información abarca igualmente a la castaña.

La fruta de pan es una especie originaria de Oceanía, que ha acompañado a la humanidad desde la antigüedad, y distribuida a muchos lugares en el mundo, gracias a las migraciones. Se cree que desde esa época se reproducía asexualmente y que su base genética está relacionada a partir de Artocarpus camansi

A América fue traída en el S XVIII por los ingleses desde Tahití, porque consideraban que era una excelente fuente de alimentación para los esclavos, la que además les daba mucha energía para hacer sus tareas en las plantaciones. La hazaña de traer la fruta de pan a América, se le encargó al capitán William Bligh, pero este primer viaje lamentablemente para él no resultó bien, por su personalidad y fuertes intereses generó un gran resentimiento entre los marineros, que se amotinaron y en represalia, tiraron al mar más de 1000 ejemplares de esta valiosa especie. Posteriormente, en otro viaje, sí logró su cometido de traerla sin problemas.

La fruta de pan en Costa Rica, posee mayor presencia en la vertiente Atlántica, desde el nivel del mar hasta aproximadamente los 1200 m de altitud, especialmente en lo que eran los patios de los abuelos, e inclusive en muchas casas y fincas, actualmente es un frutal infaltable. En el resto del país ocasionalmente se observan algunos ejemplares, a excepción de las zonas más altas, en donde está ausente porque no le gusta el frío. Prefiere lugares con buen sol o sombra parcial, suelos fértiles con buen drenaje y ligeramente ácidos, soportando cortas sequías y los vientos fuertes.

Es un árbol de crecimiento rápido, que en pocos años alcanza unos 20 m de alto, y dependiendo de las condiciones puede llegar hasta los 30 m. Pero por lo general los árboles se mantienen en menos de 20 m. En árboles muy grandes el tronco puede llegar a tener 1.5 m de diámetro y mucho más.

El tronco es recto, de color grisáceo claro, con las marcas de las ramas caídas, abundante savia lechosa y raíces superficiales, que en ocasiones pueden desarrollar gambas si el suelo es inestable. La copa es amplia y densa, formada por largas y delgadas ramas perpendiculares al tronco, las que, al desarrollarse un poco abajo en el tronco, pueden llegar a tocar el suelo. Las ramitas también son largas y flexibles.

Las hojas de la fruta de pan son simples, alternas, coriáceas, de un intenso color verde oscuro por encima y más claras por detrás, con las nervaduras amarillentas y el peciolo muy grueso. Son muy grandes y pueden alcanzar los 80 o 100 cm de largo y 30 a 50 cm de ancho, con grandes lóbulos con forma de pico, los que pueden ser desde 5 hasta 10, dependiendo si son hojas de árboles jóvenes o ya viejos.

En la punta de las ramitas, además de que están todas las hojas agrupadas, es muy evidente la yema terminal, envuelta en una estípula involucral bastante grande de unos 15 a 20 cm de largo, con aspecto de punta y ligeramente pubescente.

Las hojas nuevas son de un color verde claro que produce un contraste muy fuerte con el intenso color verde del resto del follaje y el amarillo de las hojas viejas, lo que le da a la copa una apariencia muy llamativa y tropical.

La fruta de pan es una especie monoica, es decir, que posee flores masculinas y femeninas, separadas, pero en el mismo árbol, a diferencia de las dioicas, que están en árboles aparte, como el caso del mora (Maclura tinctoria) o el hormigo (Triplaris melaenodendron). Las flores macho se desarrollan en gruesas estructuras cilíndricas, colgantes, de unos 15 a 30 cm de largo, ligeramente amarillentas, y las flores femeninas se presentan en capítulos o cabezuelas globosas o elípticas, de unos 4 a 8 cm de diámetro y unos 6 cm de largo, de color verde claro. El árbol puede florear varias veces al año y si es nacido de semilla puede tardar unos 6 años en empezar a cosechar.

Los frutos son redondos, de unos 30 cm de diámetro en promedio, con largos y gruesos pedúnculos que logran soportar un peso de hasta 6 kg. Son de color verde y con la cáscara lisa. Son carnosos y cambian de color verde a verde amarillento, y pueden durar entre 15 y 20 semanas madurando. Poseen una pulpa carnosa de color crema y sabor dulce, muy rica en fibra, bajos en grasas, aportan calcio, hierro, magnesio, potasio, vitamina A, C y del complejo B, así como aminoácidos. Su consumo ayuda a controlar el colesterol y a mejorar la absorción de nutrientes, protege el corazón y posee propiedades antiinflamatorias.

Los frutos de la castaña, pueden tener entre 20 y 60 semillas, de forma redondeada y de unos 2 cm de largo, de color café y están totalmente cubiertas por la pulpa.

La fruta de pan, al no tener semillas, únicamente se puede reproducir por medios asexuales, ya sea por rebrotes de raíz, esquejes, acodos o in vitro, mientras que la castaña, si se reproduce por semillas, las cuales germinan muy fácil, pero pierden rápido la viabilidad. Las plantitas se caracterizan porque desde pequeñas son muy gruesas y resistentes, así como con grandes hojas, lo que permite reconocerlas de inmediato al crecer bajo los árboles.

La madera, de color blancuzco, es resistente a pesar de no ser dura, y se utiliza en construcción, muebles económicos, mangos de herramientas, artículos de uso común, en la fabricación de canoas y como leña.

Los frutos de la fruta de pan poseen más cantidad de pulpa que los de la castaña; pero igual ambos se pueden comer crudos, hervidos, a las brasas, en rodajas grandes, con mantequilla, al horno, en purés, en harinas, sancochados, fermentado y en otras preparaciones como el famoso guabul y va muy bien tanto con lo dulce como con lo salado. Su sabor es como al de la papa (Solanum tuberosum), aunque la mayoría de las personas lo describen como al del pan caliente, de ahí que se le conozca con tantos nombres relacionados con el pan, como árbol del pan, pan de Dios, pan de árbol y pan del año, entre muchos otros. Las semillas, ricas en carbohidratos, se pueden comer tostadas o hervidas con sal.

La manipulación de los frutos debe ser muy cuidadosa, ya que los mismos son muy delicados y se dañan con ligeros golpes.

De la corteza se obtienen fibras para fabricar cuerdas, redes y los tradicionales tejidos llamados “tapa” usado en las ceremonias. Las hojas se han usado como abonos verdes, forraje para los animales, para envolver los alimentos mientras se cocinan y como platos para servir las comidas. La savia lechosa al ser muy pegajosa se utiliza como goma para pegar redes de pesca y algunas partes de las canoas e impermeabilizar las paredes. Otro uso que se le dio fue para cazar pájaros o como chicle.

Las flores macho se queman para repeler a los mosquitos. Actualmente, se le emplea como ornamental, como sombra en jardines y parques, como fuente de alimento y refugio para la fauna y hospedera de mariposas; así como para estabilizar el suelo y en sistemas agrícolas mixtos.

La fruta de pan se conoce en otros países como: albero del pane, árbol de mazapán, árbol del pan, arbre à pain, artocarpo, borka, bread fruit, breadfruit, breadnut tree, bredebon, bredfruit, brødfrugttræ, broodboom, broodvrucht, brotfruchtbaum, buenpan, bwapen, castaña, castaña de Malabar, castaño de Malabar, castaño, châtaignier de Malabar, chekmek ağacı, echter brotfruchtbaum, frutapán, fruta pana, fruta-pão, frutepan, frutipan, kruhovac, kulor, kulur, kuru, kurú, leipäpuu, lemai, marure, malaijienleipäpuu, mapén, mazapán, meduu, mei, palo del pan, palo e’ (de) pan, pan de árbol, pan de Dios, pan de ñame, pan de pala, pan de pobre, pan del año, pan de todo el año, pana, pana de pepitas, panapén, pandisho, pão de massa, poan chocó, rima de Filipinas, rimas, suku, sukun, timbul,  tipolo de Filipinas y ‘ulu.

El origen del género Artocarpus está en los términos griegos “artos” pan y “karpós” fruto, en referencia a sus frutos; e igualmente altilis proviene del término latino “altilis,-e”, alimentar o engordar, en alusión a los frutos.

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