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Bastón de emperador

Flores del bastón de emperador atrayentes de colibríes

Descripción de la especie

Bastón de emperador

Nombre científico: Etlingera elatior

Familia: Zingiberaceae

Desde Indonesia, Malasia y Asia llegó llegó el bastón de emperador a los jardines del nuevo mundo, una de las flores más ornamentales que hay y es que el bastón de emperador o como se le conoce en muchos otros países, torch ginger, rosa de porcelana, flor de la redención, antorcha de jengibre philippine waxflower, nerve plant, bunga siantan o flor de la redención, no tiene nada que envidiarle a ninguna otra.

Es una planta que puede desarrollarse a pleno sol, pero le gusta más la media sombra, los suelos ricos en materia orgánica y con muy buen drenaje, aunque se le debe garantizar una buena humedad en forma constante, pero sin llegar a saturar el suelo. No le gusta el frío ni los lugares con mucho viento porque sus largas hojas se quiebran con facilidad.

No posee un tallo formal, sino que sus hojas se agrupan en largas cañas o pseudotallos extraordinariamente largos que salen directamente del suelo y pueden llegar a crecer hasta los 6 m de alto. Estas cañas nacen de un rizoma que aumenta su tamaño con el tiempo, de ahí que cuando se desea transplantar una planta madura es necesario o partirla o escarbar mucho para poder sacarla entera. La base de estas cañas es muy gruesa y redondeada y es de allí de donde nacerán las nuevas hojas y las flores, siendo las yemas de un intenso color rojo muy característico.

Las hojas son simples alternas y muy grandes, de textura coriáceas con el borde ondulado y se distribuyen a lo largo de la caña, pero con la curiosidad que lo hacen, mayormente, de la mitad hacia arriba, dejando la parte baja limpia, lo que permite apreciar perfectamente las hermosas flores.  Las hojas al estrujarlas desprenden cierto aroma y las hojitas nuevas tienen un tono rojizo.

Las enormes flores del bastón de emperador, que se aprecian entre las cañas de esta planta, en realidad son una inflorescencia o un grupo de flores juntas, que es una estrategia evolutiva utilizada por las plantas para hacerse más vistosas a los colibríes que son sus polinizadores, unido a otra serie de elementos como la forma y el color.

Estas inflorescencias de unos 20 cm de diámetro, nacen al final de un grueso y pesado tallo de 1 a 1,5 m de alto, de color rojo intenso desde que empieza a nacer. Ellas están formadas por falsos pétalos o brácteas carnosas de un fuerte color rojo muy brillante con el borde blanco y con textura lustrosa como si fueran hechas de cera; al principio tienen forma de punta de lanza, pero conforme pasan los días se va desarrollando y las brácteas se van abriendo poco a poco, para dar paso a una estructura globosa, en donde las flores se van abriendo de afuera hacia adentro, siendo las brácteas externas mucho más grandes que las de adentro.

Las flores son pequeñas de forma tubular, rojas con el borde amarillo fuerte y están rodeadas por las brácteas, ellas flores se van abriendo de afuera hacia adentro lo que la hace muy llamativa, por la mezcla de las grandes brácteas afuera y abajo, las flores abiertas con el borde amarillo encima de las brácteas y hacia el centro y arriba las brácteas cerradas con su borde blanco como si fuera un encaje o una hermosa rosa. Cada flor en forma individual no dura mucho, por eso es común observar muchas de ellas ya secas.  Las flores rojas son las más comunes, pero también hay rosadas y blancas, y ya se han desarrollado otras variedades con una buena diversidad de tonos y nuevos colores.

Otro de los atractivos del bastón de emperador es que su producción de flores es constante todo el año por lo que se ha aprovechado para cultivarla como flor de corta para decoración.

Los frutos son globosos y se desarrollan totalmente pegados entre sí, por lo que cuando están verdes recuerdan a una piña (Annanas comosus) pero conforme maduran se separan un poco y se tornan de color rojo a negro. En su extremo mantienen remanentes de las flores. Cada fruto posee gran cantidad de pequeñas semillas de color negro cubiertas por una delgada pulpa transparente.

Se puede reproducir por medio de semillas, las cuales germinan fácilmente, pero con la desventaja que las plantas duran mucho para desarrollarse y dar flores, por lo que lo más recomendable es la división de cepas o de rizomas, las cuales en corto tiempo empezarán a florear y a desarrollar nuevas hojas e hijos.

Por su gran tamaño y belleza de las flores es una especie muy utilizada en jardines grandes, parques y bordes de lagos o ríos, no así para jardines pequeños o interiores.

En cuanto a cuidados lo que se recomienda es enriquecer el suelo con materia orgánica y lixiviado de lombriz frecuentemente, así como eliminar los restos de las flores secas para que la planta no gaste energía en el desarrollo de frutos y semillas, y la canalice a nuevas flores y hojas, a no ser que se quiera reproducirla por semillas. No presenta plagas ni enfermedades significativas, aunque se debe vigilar la humedad del suelo, para evitar que se pudran los rizomas.

Además de ser ornamental, el bastón de emperador en otras partes del mundo se usan sus hojas para envolver alimentos y cocinarlos a las brasas, mientras que sus brotes florales se pueden comer crudos en ensaladas o preparados en refrescos. Las semillas de color oscuro poseen un sabor amargo y son usadas para condimentar pescados.

En Malasia emplean los brotes florales llamados bunga kantan como uno de los ingredientes del Rempah que es una mezcla de especies usada para condimentar sopas, carnes, arroces, verduras, pescados y demás. En esta mezcla de especies están la cúrcuma (Curcuma longa), jengibre (Zingiber officinalis), galanga (Alpinia officinarum), culantro o cilantro (Coriandrum sativum), hinojo (Foeniculum vulgare), comino (Cuminum cyminum), hierba limón (Cymbopogon), anís estrellado (Illicium verum), clavo de olor (Syzygium aromaticum), canela (Cinnamomum verum), fenogreco (Trigonella foenum-graecum), nuez moscada (Myristica fragrans), mango verde (Mangifera indica), chalota (Allium ascalonicum), ajo (Allium sativum), chiles (Capsicum) y otras especias y hierbas.

Además de todo lo anterior esta planta posee propiedades medicinales anticancerígenas, antibacteriales, antioxidantes, antifúngicas, inhibidoras de tirosinasa, citotóxicas y hepatoprotectoras, flavonoides, ácido clorogénico utilizado para mejorar el metabolismo de las grasas en procesos de pérdida de peso, fenoles, glucósidos, saponinas, taninos, esteroides y terpenoides. Y se ha usado para tratar dolores de oído y limpiar heridas.

 

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